En el desierto chileno de Atacama, los astrónomos buscan vida extraterrestre y “energía oscura”

En el árido desierto de Atacama en Chile, los observadores de estrellas escanean el claro cielo nocturno para descubrir la existencia de vida en otros planetas y examinan lo que se conoce como “energía oscura”, una misteriosa fuerza cósmica que se cree que impulsa la expansión acelerada del universo.

En el centro de la carrera para contemplar mundos distantes se encuentra el Telescopio Gigante de Magallanes (GMT), un complejo de $ 1.8 mil millones que se está construyendo en el Observatorio Las Campanas que tendrá una resolución diez veces mayor que la del Telescopio Espacial Hubble. El telescopio, que se espera esté operativo para fines de la década, competirá con el Extremely Large Telescope del European Southern Observatory, ubicado más al norte en el mismo desierto, así como con el Thirty Meter Telescope (TMT) construido en Hawái.

El director del observatorio ‘Las Campanas’ Leopoldo Infante sube las escaleras de un telescopio en el observatorio ‘Las Campanas’ en los Andes en el desierto de Atacama cerca de Vallenar, Chile, 14 de octubre de 2021. (REUTERS)

“Esta nueva generación de telescopios gigantes apunta precisamente a rastrear la vida en otros planetas y determinar el origen de la energía oscura”, dijo Leopoldo Infante, director del observatorio Las Campanas. “Es una carrera de estos tres grupos, quién puede hacerlo primero y quién hace el primer descubrimiento”.

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Infante dijo que el nuevo telescopio gigante podría detectar moléculas orgánicas en la atmósfera de planetas distantes. “Esa es la expectativa”, dijo. “Y quien descubra la vida en otro planeta ganará el Premio Nobel, se lo aseguro”.

El otro premio es el estudio de la energía oscura, separada de la materia oscura igualmente enigmática, que se considera una propiedad del espacio e impulsa la expansión acelerada del universo. Constituye una gran parte del universo, pero sigue siendo en su mayor parte un misterio sin resolver.

“Hay una energía que expande el universo, pero también lo acelera”, dijo Infante, agregando que los científicos sabían que esa energía debía existir aunque no entendían su origen. “Este telescopio está diseñado de tal manera que puede examinar con precisión la llamada energía oscura del universo para comprender físicamente qué es esta energía y de dónde proviene esta energía”.

Nazario Ortega

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